Close Menu
Huis, Thuis, Toekomst
Huis, Thuis, Toekomst
15 februari 2021

Father Chris; 'a very useful priest'

Father Chris; 'a very useful priest'

De jonge jaren

Father Chris werd geboren in 1960 in Oeganda in een arm gezin en was de vijfde van totaal negen kinderen. Zijn vader was ‘substance farmer’, iemand die op het land verbouwt wat zijn gezin zelf opeet. “Op mijn twaalfde was ik er al van overtuigd dat ik priester wilde worden. Ik had gehoord van een net opgerichte, puur Afrikaanse priester congregatie, de Apostles of Jesus. En ik besloot naar hun klein seminarie te gaan” vertelt Father Chris. “Vervolgens vertrok ik op mijn achttiende naar het enorm afgelegen grote seminarie van de Apostles of Jesus in het afgelegen Moroto aan de Soedanese grens.” Daar werd hij met tientallen andere jonge mannen uit Zuid-Soedan, Oeganda en Tanzania opgeleid tot missionaris. Het was de tijd van de militaire regering van Idi Amin (1971-1979) in Oeganda. Het land lag economisch op z’n gat en er waren grote voedseltekorten. “Als jonge mannen in het seminarie werden we onderworpen aan een Spartaans regime en als er niet af en toe een container met eten aankwam vanuit Italië hadden we het zeker niet overleefd”, aldus Father Chris.

Priester

Father Chris voltooide zijn theologie- en filosofie studie en werd in 1989 tot priester gewijd. Zeven jaar lang diende hij verschillende Oegandese parochies die soms qua aantal katholieken in één parochie (12.000 parochianen) even groot waren als een heel bisdom in Zuid-Afrika, waar hij nu werkt. En daarna toog hij naar Kenia waar hij voor het eerst voor het Generalaat van de Congregatie werkte, het huis van waaruit een congregatie bestuurd wordt. Hij stond er 18 jaar aan het hoofd van verschillende technische hogescholen.

“Daar leerde ik van een Indiase Jezuïet dat leerlingen veel meer nodig hebben in hun studie dan alleen maar technische vaardigheden”, aldus Father Chris. En zo stond hij daarna aan de wieg van een intensief lesprogramma waarin ook ‘life skills’, ‘moraal’ en ‘communicatieve vaardigheden’ aan bod kwamen.

Tzaneen

In 2010 kwam hij terecht in Tzaneen, Zuid-Afrika. "Eerst werkte ik in een andere parochie waarna ik in 2011 gevraagd werd om op de Saint Scholastica missiepost in Mulima te gaan werken. Wat ik daar aantrof? Monkeys!”, vertelt Father Chris lachend. “De parochie was enorm verwaarloosd en mijn voorgangers hadden het er vaak niet lang volgehouden. Mijn directe voorganger was een 78-jarige Ier wiens hart niet echt in Mulima lag, hij was vaak afwezig.” Father Chris vervolgt zijn verhaal: “De parochie en de gemeenschap keken mij met argusogen aan toen ik aankwam, ‘wat moest dat kleine zwarte mannetje hier en wat kon hij brengen?’ dachten ze.” In de vijf jaar voordat Father Chris in Mulima terechtkwam was het een komen en gaan geweest van collega’s van wie er niemand langer dan een jaar bleef. Totdat Father Arisen kwam die nu al vijf jaar samen met Father Chris in Mulima werkt.

“In de eerste jaren leerde ik de enorme uitdagingen kennen van dit gebied rondom Mulima. Het zo goed als totaal ontbreken van infrastructuur, geen verharde wegen, nauwelijks drinkwater in een gebied dat een vergeten kind van de overheid is. Er heerst een enorme armoede en bij velen ontbreekt er een normaal gezinsleven. De vrouwen moeten de huishoudens runnen, vaak maken de mannen misbruik van ze. En het aantal HIV-besmettingen is torenhoog.  Er is nauwelijks een stabiel gezin als rolmodel. Overal zie je alleenstaande moeders en veel jonge vrouwen hebben een mentaliteit van ‘hoe meer kinderen, hoe meer inkomsten uit kinderbijslag’. Ook is er een diepgeworteld geloof in hekserij waardoor gemeenschapsopbouw heel lastig is omdat niemand de anderen vertrouwd.”

Projecten

Gaandeweg heeft Father Chris zijn weg gevonden in Mulima. En hij werkt inmiddels samen met Stichting HomePlan en Kinderfonds MAMAS aan projecten in de omgeving van Mulima. Zoals bijvoorbeeld een project voor 170 kwetsbare- en weeskinderen waarvan een aantal in een crèche wordt opgevangen terwijl hun moeders les volgen aan de computerschool.

De samenwerking met HomePlan zorgde ervoor dat Father Chris en zijn team gezien worden als de lokale variant van het overheidsprogramma voor ‘Reconstruction and Development’ dat vooral in stedelijke townships wordt uitgevoerd. De gemeenschap in Mulima ziet Chris vooral als iemand die geeft om de armen. Inmiddels zijn er in Mulima mede dankzij HomePlan zo’n 77 stenen huizen gebouwd. Ook is er een computerschool opgezet die een enorme impact heeft op de kansen in het leven van met name jonge vrouwen van het platteland zonder scholing. Velen volgden de computerschool en veroverden daarna een felbegeerde baan of gingen verder studeren. Dit zorgt voor een enorme verandering in de gemeenschap en geeft de missiepost van Father Chris een enorme uitstraling.

Het laatste project van Father Chris is de bakkerij die dankzij een gift van HomePlan – donateur BPD Gebiedsontwikkeling tot stand kwam. De bakkerij voorziet de gemeenschap en het project voor kwetsbare kinderen dagelijks van vers brood, muffins, broodjes, en wafels en pizza’s op verzoek. En het zorgt voor een vast inkomen voor de computerschool die deels met de inkomsten uit de bakkerij onderhouden wordt.

Ook het ‘Power Girls’ project waar aan 90 meisjes in de leeftijdscategorie 12-16 jaar deelnemen houdt Father Chris bezig. Het doel van het project is om de meisjes zelfvertrouwen te geven en ze te laten zien waar hun kracht ligt zodat ze niet al op jonge leeftijd zwanger worden, maar zich juist concentreren op educatie en het zorgen voor stabiele inkomsten. En ondertussen wordt er hard gewerkt aan een grote volkstuin die een toevoeging wordt op de bestaande groentetuin.

A very useful priest

“Ik ben ontzettend dankbaar dat HomePlan op mijn pad is gekomen” vertelt Father Chris. “Als priester ben ik geroepen om iets van de gerechtigheid van het Koninkrijk van God gestalte te geven in de gemeenschap en daartoe is de kerk middel, geen doel. HomePlan heeft me enorm geholpen een goede priester te worden en mijn roeping te vervullen, voor de gehele gemeenschap in Mulima, niet alleen de kerkelijken. De meeste ontvangers van onze diensten behoren niet tot de kerkgemeenschap en dat is oké. De uitbraak van het coronavirus Covid-19  heeft dit nog verder versterkt. Velen zijn hun baan of inkomen verloren door de lockdown en HomePlan heeft me in staat gesteld er met corona voedselhulp ook voor hen te zijn.”

Hij vervolgt: “HomePlan donateurs, bedankt. Jullie hebben mij gemaakt tot wat ik hier in Mulima ben geworden: ‘a very useful priest’.”